Un equipo internacional de astrónomos ha descubierto un nuevo sistema solar con siete planetas del tamaño de la Tierra. Está a unos 40 años luz de nosotros, alrededor de una estrella débil y fría de un tipo conocido como “enanas rojas”.

En la Vía Láctea, esta clase de estrellas son mucho más abundantes que estrellas como el Sol y se han convertido recientemente en el lugar favorito para buscar gemelos de la Tierra que podrían albergar la vida, según los investigadores y funcionarios de la NASA en la rueda de la prensa. “La cuestión ahora no es si vamos a encontrar un planeta como la Tierra, pero cuando”, han asegurado.

El nuevo sistema solar orbita alrededor de Trappist-1, una estrella del tamaño de Júpiter situado en la constelación de Acuario. El año pasado, un equipo internacional de astrónomos encontró tres planetas orbitando alrededor de esta estrella, con sólo el 8% de la masa del Sol. En un nuevo estudio publicado hoy en la revista Nature, el mismo equipo confirma la existencia de esas estrellas. Tres mundos y anuncia cuatro más.

Todos son similares en tamaño a la Tierra, pero están mucho más cerca de su estrella débil, lo que les permitiría albergar agua líquida, una condición esencial para la vida. Este es el sistema solar con más planetas del tamaño de la Tierra y podría contener agua que se ha encontrado hasta la fecha, según un comunicado del Observatorio Europeo Austral (ESO).

En febrero y marzo de 2016, los astrónomos utilizaron el Telescopio Espacial Spitzer de la NASA para captar las diminutas fluctuaciones en la luz de las estrellas que ocurren cuando los planetas pasan delante de su estrella. Los telescopios terrestres en Chile, Sudáfrica, Marruecos, Estados Unidos y la isla de La Palma en Canarias también dirigieron sus lentes a Trappist-1 entre mayo y septiembre.

Las observaciones confirman la existencia de seis planetas, Trappist-1b, c, d, e, fyg, según su proximidad decreciente a la estrella, y sugieren la existencia de un séptimo, h, aún no confirmado. Los seis planetas confirmados parecen ser rocosos, como la Tierra, Marte, Venus y Mercurio, aunque algunos pueden ser mucho menos densos. Trappist-1 y sus mundos se asemejan mucho a Júpiter y sus lunas heladas Io, Europa, Ganímedes y Calisto, algunos también candidatos para albergar la vida.